Sparte

Intérêt
Sparte (en grec Σπάρτη / Spártê, en dorien Σπάρτα / Spárta), ou Lacédémone (en grec Λακεδαίμων / Lakedaímôn) est une ancienne ville grecque du Péloponnèse, située sur l’Eurotas, dans la plaine de Laconie, entre le Taygète et le Parnon. Elle était la capitale de la Laconie et l’une des cités-États les plus puissantes de la Grèce antique, avec Athènes et Thèbes.
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Territoire de Sparte


Table des matières

1. Histoire

À l'époque archaïque, Sparte émerge comme la première des cités grecques, championne de la Grèce durant les Guerres médiques. Au Ve siècle av. J.-C., elle devient rivale d'Athènes, livrant contre elle la longue Guerre du Péloponnèse. La victoire lui donne l'hégémonie, mais celle-ci est de courte durée : rapidement, l'irruption de la Macédoine dans le jeu politique des cités grecques la relègue au même rang que les autres. Une décadence de ses institutions et de ses coutumes la plonge dans un marasme qui la conduit à être vaincue et occupée à la suite de la bataille de Leuctres, en 371, puis à subir l'hégémonie de la Ligue achéenne, et enfin la domination de Rome.

Voir l’article Histoire de Sparte.

2. Organisation sociale

La société spartiate est fortement hiérarchisée, divisée d’une part entre citoyens et non-citoyens, d’autre part en trois catégories sociales originales qui recoupent cette première division, mais obéissent aussi – pour l’une d’entre elles – à des considérations d’ordre géopolitique. En haut de l’échelle se trouvent les pairs, tandis que les périèques (hors des murs) et les hilotes n’ont pas les droits attachés à la citoyenneté, voire sont attachés à la terre (pour les hilotes).

2.1. Population

Au Ve siècle av. J.-C., les Spartiates à proprement parler (Ὃμοιοι / Hòmoioi, « les Pairs ») représentent une faible partie de la population globale de la cité. En 480, le roi Démarate estime le nombre des hoplites mobilisables à un peu plus de 8 000 (Hérodote, VII, 234). Ce nombre chute tout au long du Ve siècle, principalement en raison du tremblement de terre de 464, qui selon Plutarque (Cimon, 16, 4-5), détruit le gymnase, tuant ainsi tous les éphèbes, et de la révolte des Hilotes (10 ans de guérilla). Ainsi, à la bataille de Leuctres (371), il n’y a plus que 1 200 hoplites mobilisables, dont 400 meurent au cours du combat.

Le nombre de Périèques est supérieur au nombre d’Égaux. On peut penser qu’il y avait environ cent agglomérations périèques (Sparte était surnommée, dit Strabon, la « cité aux cent villes »). Les Hilotes (Εἵλωτες / Heílôtes, esclaves), eux, peuvent être estimés de 150 000 à 200 000. D’après Thucydide, c’est le plus important groupe servile de Grèce.

2.2. Les citoyens

Seuls jouissent de droits politiques les Spartiates à proprement parler, aussi appelés ἄστοι / astoi (« citadins ») – terme plus aristocratique que l’habituel πολίτης / politês – ou encore Ὃμοιοι (Hòmoioi), traduit traditionnellement par « les Égaux », qui signifie plutôt « les Pairs ». Il n’est pas certain que tous les Spartiates soient des Homoioi : certains citoyens, considérés comme des lâches (κακοί / kakoí) au combat, sont soumis à toutes sortes de brimades et de vexations : obligation de payer la taxe des célibataires, rejet dans les équipes de ballon et les chœurs. L’historiographie les appelle traditionnellement les tresantes, les tremblants. Ils ne cessent pas d’être citoyens, mais deviennent de seconde zone.

De même, pour être véritablement spartiate, il faut :

  • être issu de deux Spartiates (les bâtards, νόθοι / nóthoi, sont distingués des citoyens normaux) ;
  • avoir subi l'éducation spartiate ;
  • participer aux repas collectifs (syssities) ;
  • posséder un domaine (kléros) permettant de payer son écot à ces repas.

Le terme Homoioi témoigne, selon Thucydide, du fait qu’à Sparte « s’est instaurée la plus grande égalité dans les genres de vie entre les possédants et le grand nombre » (I, 6, 4) : tous mènent une vie commune et austère.

2.3. Les non-citoyens : Hilotes et Périèques

Les Hilotes sont les paysans de Sparte. Leur statut est créé avec la réforme de Lycurgue. Ils ne sont pas à proprement parler des esclaves, mais des serfs :

  • ils sont attachés au kléros qu’ils cultivent ;
  • ils se marient et ont des enfants ;
  • la différence entre la rente du kléros servie au citoyen et la récolte lui revient.

Exceptionnellement, ils sont enrôlés pour combattre, et peuvent être affranchis ensuite. Plus nombreux que les Égaux, ils ont subi la réforme de Lycurgue en étant mis à l'écart. Craignant leur révolte, les Spartiates leur déclarent solennellement la guerre chaque année, les avilissent en permanence, les terrorisent.

Voir l’article Hilotes.

De la même façon, les Périèques (habitants du pourtour) ne sont pas intégrés au corps civique par la réforme, et ne bénéficient d'aucun droit politique. Bien que libres, ils ne sont jamais consultés pour les décisions. Ils détiennent le monopole du commerce et partagent celui de l'artisanat avec les Hilotes. Ils comptent également des paysans, refoulés sur les terres médiocres.

Voir l’article Périèques.


3. Système politique

Le système politique spartiate – ainsi d’ailleurs que le système d’éducation – sont censés être l’œuvre du mythique législateur Lycurgue au VIIe siècle av. J.-C., bien que Plutarque le situe au IXe ou au VIIIe siècle av. J.-C.. Fils d’un roi spartiate, ce dernier se serait rendu au sanctuaire de Delphes pour y consulter la Pythie et en aurait rapporté la future constitution spartiate, la Grande Rhêtra (μεγάλη ρήτρα / megálê rhếtra).

Probablement non écrite, cette constitution est élaborée à l’issue des longues guerres de Messénie, qui fragilisent l’aristocratie et l’ensemble de la cité. Pour permettre à la cité de subsister, leunomia (égalité de la loi pour tous) est alors instituée, censée résoudre mécontentements et privilèges. Mais, à la différence d’Athènes, leunomia est synonyme de grande discipline. Toutes les composantes de la cité font des sacrifices : la royauté, l’aristocratie et le peuple.

Le système de Lycurgue fait coexister des éléments de trois régimes :

  • monarchie : le roi (il en existe deux à Sparte)
  • oligarchie : la gérousie
  • tyrannie : les éphores
  • démocratie : l'assemblée

3.1. L’eunomia totale

Il est évident que la crise du VIIe siècle av. J.-C. n’a pu être résolue que par la création d’une armée d’hoplites, succédant aux guerriers à cheval ou en chars peu nombreux. C’est la création de cette classe de citoyens, par l’absorption de l’aristocratie foncière dans la masse populaire, qui fonde l’εὐνομία / eunomía (de εὖ / , « bien » et νόμος / nómos, « la coutume, la loi »).

Cette absorption a été poussée très loin, afin de créer une égalité totale :

  • les aristocrates ont totalement renoncé à leurs privilèges : au VIe, le corps civique spartiate compte 7 000 à 8 000 Égaux (Homoioi) ;
  • l’aristocratie foncière a renoncé à ses terres, pour les mettre en commun ; chacun reçoit un lot égal, le κλῆρος / klễros (« lot, héritage »), inaliénable ; il ne peut le mettre en vente ou l’hypothéquer ; ce kléros est non-héréditaire, cultivé par les esclaves d’État (les Hilotes), et le produit est reversé en nature au propriétaire, qui nourrit ainsi sa famille, mais ne peut s’enrichir ; il est également interdit de commercer ; ainsi, chacun est entièrement disponible pour la seule activité civique, la guerre ;
  • l'éducation est la même pour tous (voir plus bas) et uniquement tournée vers la guerre.
  • égalité des droits politiques : tous les citoyens participent à l'Assemblée.

3.2. L'assemblée

L'assemblée est le rassemblement des Égaux. Elle est rassemblée à dates fixes.

Les projets mis en forme par la gérousie lui sont soumis. Elle approuve ou non, sans les discuter (aucun citoyen ne prend la parole), les amendements proposés par les éphores. Elle vote les décisions par acclamations, ou, beaucoup plus rarement, par déplacement des votants, mais son vote ne lie pas la gérousie qui peut considérer que le peuple s’est trompé.

Elle élit également les éphores et les gérontes, par un procédé qui paraît puéril à Aristote : des individus enfermés dans un lieu clos mesurent l'intensité des acclamations. Son fonctionnement réel nous est peu connu. On ignore si tous les Spartiates pouvaient y prendre la parole, par exemple pour proposer une loi ou un amendement, ou si l'assemblée se contentait d'élire les éphores et des gérontes.

Pour Aristote, l'assemblée a un pouvoir si faible qu'il ne la mentionne même pas comme élément démocratique du régime spartiate.

Voir l’article Assemblée.

3.3. Les rois

À partir de la réforme de Lycurgue au VIIe siècle av. J.-C., Sparte possède deux rois (ἀρχαγέται / arkhagétai, de ἀρχή / archế, le commandement). L’un fait partie de la famille des Agiades (Ἀγιάδαι / Agiádai), l’autre celle des Eurypontides (Εὐρυποντίδαι / Eurupontídai), deux familles issues, selon la légende, de jumeaux descendants d’Héraclès. Les familles ne peuvent se marier entre elles, et leurs tombeaux se trouvent en des endroits différents. Les deux rois sont supposés égaux.

Le pouvoir royal se transmet au « plus proche descendant du plus proche détenteur du pouvoir le plus royal » (Pierre Carlier, La royauté en Grèce avant Alexandre, AECR, 1984), c’est-à-dire que le fils passe avant le frère, qu’il y a droit d’aînesse mais que le fils né quand le père est déjà roi prime sur ceux pour lesquels tel n’est pas le cas. Néanmoins, il semble que les Spartiates interprètent de manière libérale cette règle de succession.

Les pouvoirs des rois sont essentiellement militaires et religieux. Aux débuts, les rois peuvent mener la guerre contre le pays de leur choix, et leur pouvoir est collégial. En 506, c’est le fameux « divorce d’Éleusis » et par la suite, les rois mènent campagne seuls. Au Ve siècle av. J.-C., en outre, c’est l’Assemblée qui vote la guerre, et les éphores qui décident de la mobilisation. Quoi qu’il en soit, le roi en campagne est le commandant en chef (ἡγεμών / hêgemốn). Il prime sur les autres généraux, peut conclure les trêves, et combat au premier rang à l’aile droite, protégé par sa garde d’honneur de cent hommes, les Ἱππείς / Hippeís.

Voir l’article Rois de Sparte

3.4. La gérousie

La gérousie (γερουσία / gerousía) est une assemblée de 28 hommes âgés de plus de 60 ans, élus à vie par acclamation à l’Assemblée, après acte de candidature, et des deux rois. Choisis en fonction de leur vertu militaire, la plupart des gérontes appartiennent aux grandes familles de Sparte. Cependant, chaque citoyen, sans condition de fortune ou de rang, peut se porter candidat. Ces différents critères de choix en font l’instrument du conservatisme.

Ils jouent un rôle politique éminent : ils sont seuls à pouvoir préparer les lois, et à en avoir l'initiative. Ils ont l'équivalent d'un droit de veto sur les votes de l'Assemblée. Ils gèrent toutes les affaires de politique intérieure. Ils jugent les rois. Ils ne rendent pas de comptes. Jusqu'au IIIe siècle av. J.-C., on ne connaît aucun veto de la gérousie.

Ils constituent également le tribunal suprême, qui juge les crimes et prononce la peine de mort et la perte des droits civiques.

Voir aussi l’article gérousie.

3.5. Les éphores

Les éphores (ἔφοροι / éphoroi) sont un directoire qui constitue de véritables antagonistes aux rois. Ils étaient présents avant la réforme de Lycurgue. Ils sont élus pour un an par l’assemblée, et non rééligibles.

Comme leur nom l’indique (de ὁράω / oráô, surveiller), ils sont chargés de surveiller les rois, dédoublés, et également les habitants de la cité, et notamment de s’assurer du respect des traditions. Ils peuvent infliger des amendes, des peines de prison (même aux rois) et ordonner des exécutions (notamment, faire exécuter sans jugement des Hilotes, comme pendant la kryptie). Ils sont également chargés des affaires étrangères, exécutent les décisions de l’assemblée (qu’ils président), ordonnent la mobilisation et prennent d’eux-mêmes des décisions urgentes. L’un d’entre eux (on ne sait comment il est choisi) donne son nom à l’année. Choisis parmi les citoyens d’extraction modeste, ils sont un élément d’égalitarisme dans la société spartiate.

Leur pouvoir est si grand qu’Aristote le qualifie d’égal à celui des tyrans (ἰσοτύραννος / isotúrannos). En fait, ils sont censés représenter le peuple. Cicéron, dans La République, les compare aux tribuns de la plèbe. Tous les mois, les rois jurent de respecter les lois, et les éphores de maintenir la royauté. Leur pouvoir a des bornes : ils ne sont pas rééligibles, ils sont soumis à reddition de comptes sur initiative de leurs successeurs et peuvent être mis à mort à cette occasion.

Voir l’article éphore.

4. L'éducation spartiate

L'éducation à Sparte présente, à partir de Lycurgue, les particularités d'être :

  • obligatoire ;
  • collective ;
  • organisée par la cité.

D'abord, le nouveau-né spartiate est examiné par une commission d'anciens au Lesché pour déterminer s'il est beau et bien formé. Sinon, il est considéré comme une bouche inutile, une charge pour la cité : il est jeté dans le gouffre.

Ensuite, de l’âge de sept à vingt ans, le jeune Spartiate vit en groupe, dans des conditions strictes, qui conviennent à son éducation militaire, et hors de la tutelle parentale. Cette éducation, ἀγωγή / agôgế, est caractérisée par sa dureté et vise à former des soldats obéissants, efficaces et attachés au bien de la cité, plutôt qu’à leur gloire ou à leur bien-être personnel. Elle s’étend également aux filles, dans le but de produire des mères fortes et saines, aptes à engendrer des enfants vigoureux.

Symbole de l'« exception spartiate », cette éducation est également mal connue, les auteurs ayant insisté sur ses points les plus particuliers et, sans doute, les plus tardifs.

Voir l’article Éducation spartiate.

5. La religion à Sparte

La religion occupe à Sparte une place plus importante que dans les autres cités. En témoigne le nombre de temples et de sanctuaires : 43 temples de divinités (ἱερόν / hiéron), 22 temples de héros (ἡρῷον / hêrỗion), une quinzaine de statues de dieux et quatre autels. Il faut y ajouter les monuments funéraires, nombreux puisque Sparte enterre ses morts à l’intérieur de son enceinte, dont certains sont aussi des lieux de culte : c’est le cas de ceux de Lycurgue, Léonidas Ier ou encore Pausanias Ier.

5.1. Cultes et divinités

Les divinités féminines jouent un rôle plus important qu'ailleurs : sur 50 temples mentionnés par Pausanias, 34 sont consacrés à des déesses. Athéna, sous un grand nombre d'épiclèses, est la plus honorée de toutes. Apollon n'a que peu de temples, mais son importance est cruciale : il joue un rôle dans toutes les grandes fêtes spartiates, et le plus important monument religieux de Laconie est le trône d'Apollon à Amyclées.

Un autre trait particulier est le culte voué aux héros de la guerre de Troie. Achille est, selon Anaxagore, « honoré comme un dieu », et il a deux sanctuaires. De même, sont vénérés Agamemnon, Cassandre (sous le nom d'Alexandra), Clytemnestre, Ménélas ou encore Hélène.

Sparte rend également un culte important à Castor et Pollux, les Dioscures, jumeaux de Zeus. Pindare en fait les « intendants de Sparte », et la tradition fait de la cité leur lieu de naissance. Leur dualité rappelle celle des rois. Un certain nombre de miracles leur est attribué, surtout dans la défense des armées spartiates (ils partent en campagne aux côtés des rois, représentés par des amphores jumelles).

Enfin, Héraclès est également à Sparte une sorte de héros national. Il est réputé avoir aidé Tyndare à recouvrer son trône. C'est lui qui aurait bâti dans la cité le temple d'Asclépios. Les douze travaux sont amplement représentés dans l'iconographie spartiate. C'est typiquement la divinité des jeunes.

5.2. Sacrifices et signes divins

Par conséquent, les prêtres jouissent d'une place particulièrement importante. Les deux rois eux-mêmes ont un statut de prêtres : ils ont la charge des sacrifices publics, qui sont très importants, surtout en temps de guerre. Avant le départ d'une expédition, on sacrifie à Zeus Agétor, au moment de passer la frontière, c'est à Zeus et Athéna, avant la bataille à Arès Ényalios. Le respect des rites, des fêtes religieuses et des signes divins se manifeste dans beaucoup d'anecdotes, où les Spartiates renoncent au combat devant des augures défavorables, ou des manifestations comme des tremblements de terre.

5.3. Caractères archaïques

La religion à Sparte frappe également par ses aspects archaïques. Ainsi, on trouve des survivances de cultes non anthropomorphiques (Boiai, en Laconie, vénère un myrte sous le nom d’Artémis sôteira). Pausanias parle également de 15 ξόανα / xoana en Laconie, dont 6 à Sparte – ce sont des statues de bois à la représentation grossière, antérieure à la religion olympique. L’archaïsme se retrouve également dans les fêtes religieuses spartiates (voir Gymnopédies, Hyacinthies et Karneia), et dans certains sacrifices (sacrifice à Hélios de chevaux sur le mont Taygète).

6. Un « mirage spartiate » ?

L'éducation spartiate et, de manière générale, le militarisme ambiant, ont fait l'objet de beaucoup de curiosité, devant une civilisation si étrangère aux coutumes du reste de la Grèce. L'éducation a également engendré beaucoup d'admiration, depuis l'Antiquité jusqu'à nos jours, à la fois au vu des réussites militaires et de la longévité du système politique spartiates.

La sclérose intellectuelle fut totale : l'éloquence fut remplacée par le laconisme ; la céramique spartiate, élégante au VIe siècle av. J.-C., devint brouillonne et rustique ; le poète Tyrtée (VIIe siècle av. J.-C.) n'eut pas de successeurs ; la sculpture se réduisit à quelques traits schématiques.

Les aristocrates athéniens du IVe siècle av. J.-C. comme Xénophon, étaient des admirateurs convaincus de Sparte. Platon se servit de Sparte comme modèle de cité idéale dans Le Banquet et dans Le traité des lois. Les philosophes français comme Rousseau admiraient le dévouement du Spartiate à sa patrie, et seul un Voltaire préférait la démocratie d’Athènes. Une partie de l’érudition allemande (Karl Ottfried Müller, particulièrement dans Les Doriens, et Werner Jäger) et certains Français, comme Maurice Barrès (Le voyage de Sparte) y ont vu le génie de la « race » dorienne, l’« incarnation d’une politique consciemment raciste, guerrière et totalitaire » (H.I. Marrou, Histoire de l’éducation dans l’Antiquité).

Au contraire, l'historien Henri-Irénée Marrou dénonce le « mirage spartiate »  (expression inventée par François Ollier) : « loin de voir dans l'ἀγωγή une méthode sûre pour engendrer la grandeur, j'y dénonce l'impuissance radicale d'un peuple vaincu qui s'illusionne ». Pour lui, le malheur de Sparte est d'avoir mûri trop tôt. En voulant préserver l'héritage de l'époque archaïque, où Sparte connaissait aussi bien l'éducation militaire que les arts, elle s'est « crispée dans une attitude de refus et de défense, elle n'a plus connu que le culte stérile de la différence incommunicable ».

7. Sources historiques

7.1. Sources textuelles

  • le pseudo-Apollodore (pour la partie mythologique) ;
  • Athénée, Les Deipnosophistes : citations de Myron de Priène et de Phylarchos ;
  • Diodore de Sicile, Bibliothèque historique [lire en ligne] ;
  • Élien, Histoire variée ;
  • Hérodote, Enquêtes [lire en ligne] ;
  • Helléniques d’Oxyrhynchos ;
  • lyriques spartiates : Tyrtée, Alcman ;
  • Pausanias, Description de la Grèce [lire en ligne] (livre III « Laconie ») ;
  • Platon, République (VIII) et Lois (III) ;
  • Plutarque, Vies parallèles [lire en ligne] (celles consacrées à Agis, Agésilas, Cléomène, Lycurgue, Lysandre, Périclès, etc.) et Moralia (compilation de divers essais) ;
  • Polybe, Histoire ;
  • Strabon, Géographie (livre VIII) ;
  • Xénophon, République des Lacédémoniens, Agésilas, Anabase, Helléniques.

7.2. Sources archéologiques

  • fouilles de C. Waldstein, de l'École américaine d'Athènes, 1892–1893 ;
  • fouilles de l'École anglaise d'Athènes, 1906–1910 (surtout le sanctuaire d'Artémis Orthia), 1924–1928 et 1949 ;
  • fouilles commanditées par l'État grec, à partir de 1957.

8. Bibliographie

  • Pierre Cabanes, Le monde hellénistique. De la mort d’Alexandre à la paix d’Apamée, Seuil, coll. « Points », 1995 ;
  • Pierre Carlier, Le IVe siècle grec (jusqu’à la mort d’Alexandre), Seuil, coll. « Points », 1995 ;
  • Paul Cartledge :
    • Spartan Reflections, Duckworth, 2001,
    • Sparta and Lakonia: A regional history 1300-362 BC, Routledge, 2001 ;
  • Edmond Lévy :
    • Sparte : Histoire politique et sociale jusqu’à la conquête romaine, Seuil, coll. « Points », 2003,
    • La Grèce au Ve siècle (de Clisthène à Socrate), Seuil, coll. « Points », 1995 ;
  • Henri-Irénée Marrou, Histoire de l’éducation dans l’Antiquité, t.I (« Le monde grec »), Seuil, coll. « Points », 1e édition 1948 ;
  • François Ollier, Le mirage spartiate. Étude sur l’idéalisation de Sparte dans l’antiquité grecque de l’origine jusqu’aux cyniques, De Boccard, 1938, et t. II Le mirage spartiate. Étude sur l’idéalisation de Sparte dans l’antiquité grecque du début de l’école cynique jusqu’à la fin de la cité, Belles Lettres, 1943.

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